Le président Marc Leclerc, le joueur des Warriors Lonnie Gaudet, son directeur général David Van Sleet et le directeur général Jean-Charles Doyon ont participé à la conférence de presse de la Classique Pif en compagnie de la mascotte de l'événement.

Une équipe de soldats amputés au Pif

Le lanceur n'a qu'une jambe. L'arrêt-court a perdu un bras durant la guerre et le joueur de champ a subi des séquelles psychologiques à cause des différentes interventions réalisées avec l'armée. L'équipe Louisville Slugger Warriors, composée de militaires et de vétérans, ne se présentera pas à la Classique Pif avec l'intention de jouer aux figurants.
Le directeur général David Van Sleet et son joueur Lonnie Gaudet étaient présents à Sherbrooke jeudi lors de la traditionnelle conférence de presse de la Classique Pif, présentée du 26 juin au 2 juillet au parc Quintal de Sherbrooke.
« On ne veut pas perdre, c'est certain, souligne Lonnie Gaudet. On vise toujours la victoire. Même si on n'a pas l'air de joueurs de balle, on prouve souvent aux gens qu'il est possible de faire de grandes choses malgré un handicap. C'est très inspirant pour les gens qui sont dans la même condition que nous ou pour la population en général. Si l'on peut passer un message d'espoir, c'est déjà une victoire pour nous. »
« C'est un grand honneur pour nous de recevoir cette équipe très spéciale lors de la 42e édition du tournoi, admet le directeur général du Pif, Jean-Charles Doyon. Le club Louisville Slugger Warriors est formé de joueurs âgés entre 25 et 40 ans qui sont des membres actifs ou d'anciens combattants des forces armées américaines. Certains ont subi des amputations ou ont été victimes de blessures physiques ou psychologiques lors de différentes interventions en Irak ou en Afghanistan. Grâce à la technologie, ils peuvent jouer à la balle avec des prothèses et rivalisent contre des équipes sans handicaps physiques. »
Aux yeux du DG, le titre de champion du Pif est aussi prestigieux que la coupe Stanley au hockey.
« C'était important pour nous de participer au Pif, confie David Van Sleet. Aux États-Unis, j'ai entendu parler de ce tournoi et la compagnie Louisville tenait à nous voir participer à cet événement. On est bons, mais peut-être pas les meilleurs. Chose certaine, ce ne sera pas embrassant pour nous. Certains joueront devant la plus grande foule de leur carrière. Je n'ai jamais vu une aussi grosse conférence de presse avant un tournoi. Notre équipe est spéciale, mais pour nous, on forme une équipe comme les autres. »
Créée en 2016, cette formation évolue dans des circuits américains compétitifs et a l'occasion de relever différents défis personnels et sportifs.
« Ils font figure de modèles inspirants pour tous les anciens combattants blessés ou les militaires actuels. Ils inaugureront d'ailleurs le lancement des activités de la classe Invitation masculine le vendredi 30 juin dès 19 h », résume Jean-Charles Doyon.
L'attraction de la 42e édition
Avant d'atteindre le niveau d'excellence espéré, les joueurs des Warriors ont trimé fort.
« Présentement, on se sent comme des joueurs normaux sur le terrain, mais au départ c'était tout un défi de jouer à la balle avec nos prothèses. Il a fallu une adaptation de quelques mois pour être franc », informe Lonnie Gaudet.
« Après avoir amené à Sherbrooke les meilleurs joueurs au monde, on cherchait d'autres idées et on a pensé aux Louisville Slugger Warriors, explique François Henry de Louisville Slugger. Je connais cette équipe depuis quelque temps et j'ai pensé à eux. Aux États-Unis, on parle du Pif partout, dans tous les tournois. Les Warriors tenaient à venir au Pif et ils formeront toute une attraction pour les spectateurs. »
Le Pif en sept manches
Quatre classes réunissant 39 équipes seront présentes au Pif. La classe provinciale féminine Matelas Houde comptera sept formations et la classe provinciale masculine Événements DS réunira dix clubs. Les compétitions des classes provinciales débuteront le lundi 26 juin. Les finales auront lieu le jeudi 29 juin pour les femmes et les hommes. La classe Invitation femmes et la classe Invitation hommes prendront la relève le vendredi 30 juin à 19 h. Il y aura 14 équipes qui participeront à la classe Invitation masculine Gaz Propane Rainville et huit au sein la classe Invitation féminine Fix auto. La finale de cette dernière aura lieu le dimanche 2 juillet dès 17 h 30 et la finale de la classe Invitation masculine sera disputée le même jour, à compter de 18 h.
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Le Défi pee-wee TVA/Pneu Goulet aura lieu le mardi 27 juin à 19 h 30. Le Parc familial Canac avec ses jeux gonflables sera ouvert du mercredi 28 au vendredi 30 juin : les soirs de semaine de 18 h à 21 h 30, le samedi 1er juillet de midi à 21 h 30 et le dimanche 2 juillet de midi à 18 h.
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Le Match des champions Caffuccino sera présenté le mercredi 28 juin à 19 h 30 et réunira plusieurs joueurs du Phoenix de Sherbrooke, dont le premier choix de l'organisation en 2017, Samuel Poulin ainsi que son capitaine Hugo Roy, son entraîneur Stéphane Julien et son DG Jocelym Thibault. David Perron des Blues de St-Louis sera également présent, tout comme de nombreux athlètes amateurs, des membres des médias ainsi que la coqueluche Frederick Gaudreau des Predators de Nashville. Étant donné sa présence en finale de la LNH, sa participation n'a pas encore été confirmée.
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La compétition de coups de circuit Tim Hortons se tiendra le samedi 1er juillet à 19 h pour les femmes et à 21 h pour les hommes. Notons également que les nombreux concours, tirages et lancers chanceux seront de retour.
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Le Pif réservera encore des feux d'artifice aux spectateurs : le jeudi 29 juin après la finale masculine de la classe provinciale et le vendredi 30 juin après la fin des compétitions, vers 22 h.
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La Société de transport de Sherbrooke offrira un tarif spécial à 1 $ les mercredi, jeudi et vendredi dès 16 h ainsi que durant tout le week-end.
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Tous connaissent l'implication du commanditaire Portes Mackie. Car si l'événement est gratuit, c'est grâce à lui. Mais cette année, Portes Mackie devient le nouveau commanditaire en titre, modifiant de ce fait le nom de l'événement : Classique Pif Portes Mackie. Louisville Slugger est aussi devenu un commanditaire majeur.