Jesperi Kotkaniemi (à gauche) et Tomas Tatar lors du match du Canadien contre les Oilers d'Edmonton à Montréal, dimanche

Jesperi Kotkaniemi justifie son rang de sélection aux yeux de Claude Julien

MONTRÉAL - «Ampu!» C’est ce que répète Joel Armia à Jesperi Kotkaniemi quand les deux compatriotes sont sur la patinoire. Et le plus jeune des deux Finlandais comprend le message puisqu’il semble tirer plus souvent, et avoir du succès.

Kotkaniemi a tenté un total de 17 tirs au cours des deux matchs du Canadien pendant le week-end. Même si seulement cinq de ses tirs ont atteint la cible, Kotkaniemi a accumulé les occasions de marquer et il a fait bouger les cordages dans deux rencontres consécutives pour une première fois dans sa jeune carrière dans la LNH.

Questionné après la défaite en prolongation de samedi face aux Devils du New Jersey, Armia avait admis qu’il disait souvent à Kotkaniemi de tirer au but - «ampu», c’est-à-dire «lance», en finnois.

La progression du jeu de Kotkaniemi va toutefois au-delà de simplement tirer plus régulièrement vers le filet adverse.

«Ce n’est pas seulement lancer plus souvent ou marquer des buts, mais défensivement dans son territoire, il fait du bon travail, a noté l’entraîneur-chef Claude Julien après un entraînement optionnel, lundi. Il réalise que cette partie-là du jeu est importante à notre niveau. Je le félicite pour sa maturité et d’être capable de se développer dans toutes les situations.»

Face aux Oilers, Kotkaniemi a été employé 17:08 minutes, un nouveau sommet pour lui cette saison. Il joue depuis quelques rencontres sur la première unité d’avantage numérique et Julien l’a même envoyé dans la mêlée en prolongation face aux Devils. De plus, Kotkaniemi a été utilisé à l’aile à quelques reprises face aux Oilers, après que Paul Byron eut quitté la partie en raison d’une blessure à l’avant-bras gauche.

«Il a toujours eu un bon gabarit, mais il est beaucoup plus fort qu’en début de saison, a indiqué Julien. Nous avons des outils pour le vérifier, mais nous le voyons aussi sur la glace. Il a beaucoup d’endurance. D’un autre côté, je ne l’ai pas jeté dans la gueule du loup. Nous avons commencé en le faisant jouer 12 à 14 minutes par match. Nous ne l’avons pas surutilisé. Maintenant, quand il connaît un bon match, je dois trouver un moyen de lui donner plus de temps de jeu en l’employant de différentes manières.

«Tout le crédit lui revient pour avoir fait les choses nécessaires jusqu’ici pour devenir un joueur qui a du succès à ce niveau.»

L’avantage numérique du Canadien a aussi repris du galon au cours du week-end. Même s’il a été 0-en-3 face aux Devils, le Canadien est passé bien près de marquer à quelques reprises. Shea Weber a ensuite fait bouger les cordages en avantage numérique face aux Oilers.

Jonathan Drouin se retrouve à la ligne bleue avec Weber à sa gauche et Kotkaniemi à sa droite. Les deux deviennent des options pour des tirs sur réception, tandis qu’Armia et Tomas Tatar rôdent autour du filet. De plus, Kotkaniemi est responsable des mises en jeu et il a présenté une efficacité de 50 pour cent au cours du week-end (5-en-10) en avantage numérique, permettant à l’unité de s’installer rapidement en territoire adverse en quelques occasions.

«Kotkaniemi doit avoir confiance en son lancer, avait dit le défenseur Jeff Petry après le match de samedi. Parfois, il va prendre le temps de regarder ses options de passe. Mais à partir de la position où il se retrouve en avantage numérique, il va généralement provoquer de bonnes choses en tirant au but.»

Progression

Kotkaniemi semble donc avoir franchi une autre étape dans son développement. Après 53 rencontres, le choix de premier tour du Canadien en juin dernier, troisième au total, affiche donc huit buts et 17 aides au compteur.

«Je crois que nos recruteurs ont fait un excellent boulot en dénichant ce gars-là, avait déclaré Julien après la rencontre de dimanche. Je ne crois pas que les gens s’attendaient à ce qu’il soit choisi aussi rapidement. Ça ne fait aucun doute dans mon esprit que nous l’avons repêché au bon rang.

«Il a des habiletés exceptionnelles. Il a le gabarit. Depuis le début de la saison, il s’est vraiment amélioré. Il est de plus en plus fort et fait le nécessaire à l’entraînement pour continuer à s’améliorer. Le talent a toujours été là, mais la vitesse à laquelle il s’habitue au hockey de la LNH est phénoménale.

«Nous arrivons à une période de la saison où des joueurs commencent parfois à être plus effacés. Lui, il se démarque de plus en plus et c’est ce qui est impressionnant présentement.»