Et point de virgule

Je suis professeur à l’Université de Sherbrooke et, comme vous vous en doutez, je corrige plusieurs travaux au cours d’une année. Parmi les erreurs que je peux identifier se trouve l’usage (fautif selon moi) de la virgule devant le «et» dans une énumération. De fait, voici un exemple tiré du journal Le Soleil : «Le premier épisode est calqué sur celui de l’ancienne série, qui remonte au 14 novembre 1977, et respecte l’esprit de l’œuvre originale [Richard Therrien].» Je base mon appréciation sur mes habitudes de lecteur, mais aussi sur le fait qu’en anglais, la virgule devant le «and» est requise à l’occasion dans une énumération. Mais est-il également de bon usage, voire requis, de placer une virgule devant le «et» dans une énumération? Denis Bédard, Sherbrooke

En fait, la virgule qui vous semble fautive ici n’est pas une virgule d’énumération, mais une des deux virgules qui encadrent une proposition relative explicative. Laissez-moi maintenant vous traduire ça en français.

Effectivement, vous êtes allé à bonne école si vous avez appris que, dans une énumération, on ne met pas de virgule entre les deux derniers éléments lorsqu’ils sont coordonnés par la conjonction «et». 


«Nous avons entendu les témoignages de la ministre, du sous-ministre et des procureurs.»

«Les enfants ont pris leur collation, brossé leurs dents, et souhaité une bonne nuit à leurs parents [deuxième virgule fautive].»


Maintenant, il peut arriver que l’on veuille joindre à un de ces éléments une relative explicative. Il s’agit d’un segment de phrase qui apporte une précision, une explication, une information supplémentaire à un des éléments. Je transcris ci-dessous la phrase de Richard Therrien, d’abord sans la relative, puis avec la relative.


«Le premier épisode est calqué sur celui de l’ancienne série et respecte l’esprit de l’œuvre originale.»

«Le premier épisode est calqué sur celui de l’ancienne série, qui remonte au 14 novembre 1977, et respecte l’esprit de l’œuvre originale.»


Comme vous le voyez, le bout de phrase «qui remonte au 14 novembre 1977» apporte une précision, une information supplémentaire. Un peu comme si vous faisiez une parenthèse ou une très courte digression dans votre discours. À l’oral, cela justifie une pause. Notez aussi que l’on peut très bien enlever la relative sans changer le sens de la phrase.

Maintenant, pourquoi est-il si important de placer une relative explicative entre virgules? Parce qu’il existe un autre type de relative : la relative déterminative. Celle-ci ne doit absolument pas se placer entre virgules, parce qu’elle apporte une information essentielle. Voici un autre exemple, tiré de la Banque de dépannage linguistique, pour illustrer cette différence.


«Les deux candidats qui ont réussi l’examen seront embauchés.»

«Les deux candidats, qui ont réussi l’examen, seront embauchés.»


Dans la première phrase, on comprend qu’il y avait plusieurs candidats et que seuls les deux qui ont réussi l’examen seront embauchés (dites la phrase à voix haute et vous constaterez que vous ne ressentirez pas le besoin de faire une pause), alors que, dans la deuxième phrase, on déduit qu’il n’y avait que deux candidats et qu’ils ont tous deux réussi l’examen. Autrement dit, si on enlevait la relative déterminative, on perdrait une partie du sens, les deux candidats seraient mal «déterminés».

D’après mes recherches, en anglais, la virgule devant la conjonction «and» est facultative dans une énumération, jamais obligatoire. Mais en français, il y a quand même plusieurs autres situations où la virgule est permise devant «et». En fait, «L’art de ponctuer» a besoin de quatre pages pour nous les présenter. On s’en reparle la semaine prochaine?

Perles de la semaine

Je fréquente maintenant les épiceries asiatiques juste pour les perles de français, surtout celles de traduction. Voici ma plus récente récolte au Kim Phat de Montréal.

«Spécial : cougre opo [courge]»

«Cerise de terre : 2,99 $ la boîte (produit du Colombien)»


«Pan Cake Flour Mix»

Croute mélangée de la farine


«Powdered rice»

A saupoudré du riz


«Yellow Curry Paste»

Colle de curry jaune


Questions ou commentaires? Steve.bergeron@latribune.qc.ca