Pourquoi les abeilles tournent-elles à droite?

On ne sait toujours pas trop pourquoi les abeilles semblent avoir tendance à tourner à droite. Mais ça pourrait contribuer à une meilleure cohésion sociale chez elles.

Le «biais directionnel», c’est-à-dire le fait de préférer une direction, est déjà connu chez plusieurs animaux. Pour démontrer s’il existe bel et bien chez les abeilles, l’entomologiste américain Thomas A. O'Shea-Wheller leur a confectionné une expérience faite de deux boîtes : l’une était constituée d’un espace ouvert et l’autre, d’un labyrinthe de tunnels étroits. Dans l’espace ouvert, sur 180 expériences, les abeilles ont tourné à droite deux fois et demi plus souvent qu’à gauche (86 contre 35). Dans le labyrinthe, elles n’ont montré aucune préférence entre la gauche et la droite.

Bien que cette expérience soit insuffisante pour démontrer que les abeilles ont bel et bien une préférence, elle s’inscrit dans une longue série de tentatives chez les biologistes pour comprendre le comportement des insectes dits «sociaux» : qu’est-ce qui fait qu’un groupe va choisir tel lieu plutôt que tel autre pour établir sa ruche — par exemple, quand des abeilles explorent une cavité rocheuse ou un tronc d’arbre creux ? Le fait d’adopter un même comportement peut aider, explique le chercheur : «en entrant de la même façon et en tournant de la même façon, elles sont plus susceptibles de se rencontrer et d’avoir une meilleure idée de la popularité du site». Sa recherche est parue le 20 février dans la revue Biology Letters, mais beaucoup d’autres observations seront nécessaires pour pouvoir affirmer avoir compris la «psychologie» de ces petites bêtes.